<font face="Garamond" size="4"><font face="Garamond"><p>AP story:<br></p><p>Experiment with power grid may throw off your electric clock</p>

<p>By SETH BORENSTEIN<br>AP Science Writer</p>
<p>06-24-2011 15:57</p>
<p>WASHINGTON (AP) _ Our power supply has been so precise that we&#39;ve 
set our clocks by it. But time may be running out on that idea.</p>
<p>A yearlong experiment with the electric grid may make plug-in 
clocks and devices like coffeemakers with programmable timers run up to 
20 minutes fast.</p>
<p>The group that oversees the U.S. power grid is proposing a change 
that has the potential to disrupt electric clocks in schools, hospitals 
and other institutions, according to a company presentation obtained by 
The Associated Press. It may also mess with the timing of traffic 
lights, security systems, sprinklers and some personal computer software
 and hardware.</p>
<p>Since 1930, electric clocks have kept time based on the rate of the
 electrical current that powers them. If the current slips off its usual
 rate, clocks run a little fast or slow. Power companies now take steps 
to correct it and keep the frequency of the current _ and the time _ as 
precise as possible.</p>
<p>The experiment would allow more frequency variation than it does 
now without corrections. Officials say they want to try this to make the
 power supply more reliable, save money and reduce what may be needless 
efforts. The test is tentatively set to start in mid-July, but that 
could change.</p>
<p>Tweaking the power grid&#39;s frequency is expensive and takes a lot of
 effort, said Joe McClelland, head of electric reliability for the 
Federal Energy Regulatory Commission.</p>
<p>&quot;Is anyone using the grid to keep track of time?&quot;</p></font></font><font color="#ff00ff" face="Garamond" size="4"><font color="#ff00ff" face="Garamond"><font color="#ff00ff" face="Garamond">McClelland said</font></font></font><font face="Garamond" size="4"><font face="Garamond">. &quot;Let&#39;s see if anyone complains if we <br>

eliminate it.&quot;
<p>They will and they should, timekeepers say.</p>
<p>&quot;A lot of people are going to have things break and they&#39;re not 
going to know why,&quot; said Demetrios Matsakis, head of the time service 
department at the U.S. Naval Observatory, one of two official 
timekeeping agencies in the federal government.</p>
<p>The changes, however, are out of the hands of timekeepers and in control of officials who supply the electrical power.</p>
<p>No one is quite sure what will be affected. This won&#39;t change the 
clocks in cellphones, GPS systems or even on computers, and it won&#39;t 
have anything to do with official U.S. time or Internet time.</p>
<p>But wall clocks and those on ovens and coffeemakers _ anything that
 flashes &quot;12:00&quot; when it loses power _ may be just a bit off every 
second, and that error can grow with time.</p>
<p>It&#39;s not easy figuring what will run fast and what won&#39;t. For 
example, VCRs or DVRs that get their time from cable systems or the 
Internet probably won&#39;t be affected, but those with clocks tied to the 
electric current will be off a bit, Matsakis said.</p>
<p>This will be an interesting experiment to see how dependent our timekeeping is on the power grid, Matsakis said.</p>
<p>The North American Electric Reliability Corp. runs the nation&#39;s 
interlocking web of transmission lines and power plants. A June 14 
company presentation spelled out the potential effects of the change: 
East Coast clocks may run as much as 20 minutes fast over a year, but 
West Coast clocks are only likely to be off by 8 minutes. In Texas, it&#39;s
 only an expected speed-up of 2 minutes.</p>
<p>Some parts of the grid, like in the East, tend to run faster than 
others. Errors add up. If the grid averages just over 60 cycles a 
second, clocks that rely on the grid will gain 14 seconds per day, 
according to the company&#39;s presentation.</p>
<p>Spokeswoman Kimberly Mielcarek said the company is still discussing
 the test and gauging reactions to its proposal, and may delay the 
experiment a bit.</p>
<p>Mielcarek said in an email that the change is about making the grid
 more reliable and that correcting the frequency for time deviations can
 cause other unnecessary problems for the grid. She wrote that any 
problems from the test are only possibilities.</p>
<p>In the future, more use of renewable energy from the sun and wind 
will mean more variations in frequency on the grid, McClelland said. 
Solar and wind power can drop off the grid with momentary changes in 
weather. Correcting those deviations is expensive and requires instant 
back-up power to be always at the ready, he said.</p>
<p>The test makes sense and should not cause too much of a hassle for 
people, said Jay Apt, a business professor and director of the 
Electricity Industry Center at Carnegie Mellon University.</p>
<p>But Tim O&#39;Brian, who heads the time and frequency division at the National Institute of Standards and Technology, </p></font></font><font color="#ff00ff" face="Garamond" size="4"><font color="#ff00ff" face="Garamond"><font color="#ff00ff" face="Garamond">expects </font></font></font><font face="Garamond" size="4"><font face="Garamond">widespread effects.
<p>He said there are alternatives if people have problems from the 
test: The federal government provides the official time by telephone and
 on the Internet.</p>
<p>Official U.S. government time: </p></font></font><font size="4"><u><font color="#0000ff" face="Garamond"><font color="#0000ff" face="Garamond"><font color="#0000ff" face="Garamond"><a href="http://time.gov/" target="_blank">http://time.gov</a></font></font></font></u></font><font face="Garamond" size="4"><font face="Garamond"> or call <a href="tel:202-762-1401" value="+12027621401" target="_blank">202-762-1401</a></font></font><font size="4"><br>

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